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一个大胆的猜想:低通胀是美联储释放的烟雾弹 真实目的或是降息

2019-05-09 16:31:08 来源:华尔街见闻

就在最新一次美联储FOMC会议召开前夕,关于低通胀的讨论突然频频见诸于媒体报端。在5月1日的FOMC会议声明中,美联储对于通胀的措辞也有所调整,整体和核心通胀均已下滑且正“运行于2%下方”,而不是此前的“保持在2%附近”。会后,又有数位美联储高官直言不讳地表示忧虑“低通胀”,甚至公开呼吁降息。

不过令市场困惑的是,目前并未明显看到通胀大幅下降的趋势,且其他一些替代性通胀趋势指标也并未指向美国通胀正在发生实质性的变化。为什么美联储在此时突然频频探讨对于低通胀的担忧?

投资咨询公司720 Global的创始人、Real Investment Advice合伙人Michael Lebowitz提出了一种大胆的设想:低通胀只是美联储亲手制造出来的一个谎言,其目的是为了给降息打掩护。

究竟是合理的担忧还是精心策划的烟雾弹?

Lebowitz指出,最近美国媒体的一些文章里处处可见美联储的影子,这表明美联储可能正在通过美国媒体传播对于低通胀忧虑,让市场和投资者对于可能到来的政策变化做好准备。

比如,在上次FOMC会议召开的前一日,《华尔街日报(博客,微博)》发表了一篇题为《美联储可能就通胀展开激烈讨论》的文章,文中提到的一些语句包括:

低通胀依然是目前的“美中不足”(the fly in the ointment)。

美联储官员担心通胀不达标可能会损害通胀目标的可信度,导致消费者和企业预计未来通胀下降,进而推动价格压力进一步减弱。

如果官员们开始担忧通胀无法达到目标的状况将持续存在,一些委员可能会推动降息。

再比如,《纽约时报》一篇讨论美联储该如何应对下一次衰退的文章也提到:

在短期内,任何变化都可能使政策向长期保持低利率的方向倾斜,目标是使通胀更稳定地保持在平均2%的水平(多年来通胀一直低于这一水平)。

通胀或通胀预期是否发生了重大变化?

美联储一直视通胀为货币政策的一个目标。回溯到2018年10月2日,美联储主席鲍威尔在一篇演讲中谈到,我们的政策路径很明确:坚决执行符合FOMC对称2%通胀目标的政策,并在预期大幅上行或下滑的情况下(if expectations drift materially up or down),随时准备采取行动。”

那么,现在的通胀或者说通胀预期是否发生了大幅变化呢?Lebowitz根据彭博数据整理出以下六个体现通胀的指标过去三年以来的趋势图:

密歇根大学通胀预期指数和10年通胀预期指数是两个代表通胀预期的指标:

CPI以及美联储首选的通胀指标消PCE物价指数则是两个主流通胀指标:

此外,美联储还有自己创建的通胀指标,比如,达拉斯联储的平均个人消费支出平减物价指数(trimmed mean PCE)、克利夫兰联储的修正的平均CPI (trimmed mean CPI):

在Lebowitz看来,这六个通胀指标三年来的趋势并未体现出任何趋势性的持续变化,不能得出通胀预期大幅上行或下滑的结论。因此,有理由认为,最近关于低通胀的讨论或许只是美联储炮制出来的一个烟雾弹,只是为了替它想采取的宽松货币政策正名而已。

为什么把靶子打向了通胀?

至于为什么美联储把靶子打向了通胀,而非经济等其他货币政策的锚定目标,答案其实也显而易见:因为当前的经济和劳动力市场依然非常强劲,而货币政策却仍然处于相对宽松的水平,这种情况下,通胀似乎是美联储唯一可以用来证明采取更宽松政策立场合理性的因素。

具体来看,2019年一季度美国GDP增速达到3.2%,依然非常强劲;劳动力市场方面,失业率和首申人数都位于50年低点左右的水平;在这样的情况下,美联储的货币政策依然宽松,这显然不合时宜——联邦基金利率虽然已经提高到2.25%至2.5%的水平,但依然远低于前50年的平均水平,美联储虽然在收缩资产负债表,但规模依然是金融危机前的四倍之大。